Guía para gestionar el ruido en el lugar de trabajo

Guía para gestionar el ruido en el lugar de trabajo

El ruido es un peligro que a menudo pasa desapercibido y cuyas implicaciones en nuestra vida cotidiana, especialmente en el lugar de trabajo, se subestiman considerablemente. Se trata de un problema complejo que, si no se aborda adecuadamente, puede provocar en los empleados una pérdida permanente de audición, otros problemas físicos y psicológicos y una reducción de la productividad.  

La protección contra la exposición prolongada al ruido es vital para quienes trabajan en entornos industriales, como la construcción y la ingeniería. Pero quizá le sorprenda saber que los trabajadores de logística, almacenes y oficinas pueden experimentar con frecuencia niveles de ruido considerados «demasiado altos».

Esta guía explora los riesgos de la exposición al ruido, las medidas que pueden aplicar las empresas y por qué la tecnología es la clave para mejorar la seguridad en el lugar de trabajo.

La magnitud del problema

¿Qué son las lesiones auditivas?

¿Qué volumen es demasiado alto?

Efectos e impacto del ruido

Mitigar los riesgos asociados al ruido

Control de la exposición al ruido

Conclusión


La magnitud del problema

La mayoría de nosotros no pensamos mucho en los sonidos cotidianos que oímos. Sin embargo, el ruido es una preocupación importante para las personas que trabajan en entornos ruidosos o muy concurridos y para los expertos en salud y seguridad que velan por ellos.

La Organización Mundial de la Salud sugiere que la exposición al ruido contribuye al 22% de los problemas de salud relacionados con el lugar de trabajo. En el Reino Unido, el HSE calcula que cada año se producen 11.000 nuevos casos de problemas auditivos relacionados con el trabajo, y que 170.000 personas padecen sordera, tinnitus u otras afecciones auditivas causadas por entornos de trabajo ruidosos. Aunque los nuevos casos de sordera profesional han disminuido en la última década, aún se produjeron diez nuevos casos en 2021.

En Estados Unidos, el Centro de Control de Enfermedades (CDC) informa de que unos 22 millones de trabajadores están expuestos anualmente a ruidos potencialmente perjudiciales.


¿Qué son las lesiones auditivas?

Para entender las lesiones auditivas, es útil comprender cómo funciona el oído. Los sonidos viajan por el conducto auditivo hasta el oído medio y se convierten en vibraciones. Las vibraciones viajan hasta el oído interno y llegan a la cóclea que tiene forma de caracol, está llena de líquido y recubierta de pelos microscópicos (estereocilios). Los pelos se mueven con las vibraciones sonoras creando impulsos nerviosos, o señales eléctricas, que el cerebro puede recibir e interpretar.


La exposición a ruidos fuertes puede destruir los estereocilios y provocar pérdida de audición. Como los pelos microscópicos dañados no pueden regenerarse, la pérdida de audición es permanente. Los ruidos fuertes también pueden dañar la membrana de la cóclea, en cuyo caso deja de transmitir información sonora al cerebro.

En el caso del tinnitus -un zumbido, silbido o pitido en los oídos-, el cerebro intenta buscar señales en la cóclea. Las señales llegan a saturar el cerebro, provocando los sonidos del tinnitus.


¿Qué volumen es demasiado alto?

Los niveles sonoros se expresan a menudo en «decibelios ponderados A» (dBA o dB(A)), que indican el volumen relativo de los sonidos tal como los oye el oído humano en lugar de todos los ruidos. DBA es, por tanto, una forma más precisa de evaluar el impacto del ruido en la audición humana.

Una conversación normal de grupo suele rondar los 60 o 70 decibelios. Este volumen se considera seguro y no provoca daños auditivos, independientemente de la duración de la exposición. Sin embargo, las investigaciones demuestran que la exposición repetida o prolongada a sonidos superiores a 85 decibelios -el equivalente a un camión diésel de un trabajador que circule a 40 millas por hora, una batidora de alimentos o un restaurante ruidoso- durante un turno típico de ocho horas se considera insegura y puede tener consecuencias perjudiciales.

Generalmente, cuanto más fuerte es el ruido, más prolongada es la exposición y más intenso es el sonido, más daños auditivos puede causar. Además, los decibelios aumentan con una escala logarítmica, no lineal. Por eso, el tiempo de escucha seguro se reduce a la mitad por cada tres decibelios de aumento. Por ejemplo, si 85 decibelios son seguros durante ocho horas, 88 decibelios sólo lo son durante cuatro.  

Los daños auditivos pueden producirse en una hora a unos 95 decibelios, lo que equivale a grandes acontecimientos deportivos o discotecas, sirenas de ambulancia y motosierras. Los conciertos de rock pueden alcanzar los 115 dBA. Algunos trabajadores están expuestos a volúmenes aún más altos durante periodos prolongados; un taladro neumático puede alcanzar los 120 decibelios, mientras que un martillo neumático 130 dBA. La exposición a estos niveles sonoros es perjudicial durante cualquier periodo, debido a su intensidad.


Efectos e impacto del ruido

Los empleados expuestos a ruidos fuertes durante un periodo prolongado corren un alto riesgo de sufrir graves consecuencias para la salud y la seguridad que también pueden repercutir en la productividad y la capacidad de trabajar eficazmente. Las empresas deben abordar estos peligros en el lugar de trabajo y formular un plan eficaz para mitigar los riesgos.

Como ya hemos analizado, la pérdida de audición inducida por el ruido (PANR), la pérdida permanente de audición y el tinnitus tienen implicaciones claras. Sin embargo, la exposición al ruido también puede provocar otras tensiones físicas y psicológicas y afectar profundamente a la comunicación y a la calidad de vida.

Las investigaciones demuestran que la exposición a ruidos fuertes puede afectar a los sistemas de estrés del organismo. Los ruidos fuertes persistentes desencadenan la liberación de cortisol y adrenalina, hormonas del estrés, mientras que el sistema nervioso simpático reacciona aumentando la frecuencia cardíaca, la presión arterial y la inflamación.

Con el tiempo, esto puede aumentar el riesgo de cardiopatías, infartos e ictus, problemas estomacales, problemas para dormir y deterioro del rendimiento cognitivo, todo lo cual agrava los riesgos para la salud y la seguridad en el lugar de trabajo.

El Instituto Nacional de Seguridad y Salud en el Trabajo (NIOSH) ha publicado un estudio en el que se examina la relación entre la exposición al ruido en las industrias y ocupaciones de EE.UU. y los riesgos para la salud, como las afecciones auditivas y cardiovasculares. Se descubrió que la hipertensión, el colesterol elevado y las dificultades auditivas son más frecuentes entre los trabajadores expuestos al ruido. Otro estudio reciente demostró que la exposición persistente al ruido del transporte está asociada a la causa de mortalidad cardiovascular.

La pérdida de audición neurosensorial también puede tener un profundo efecto psicológico. Las investigaciones han demostrado que una persona con pérdida de audición leve tiene tres veces más probabilidades de sufrir depresión, y alguien con una pérdida de audición más grave, cinco veces más. Las personas con pérdida de audición a menudo prefieren evitar situaciones sociales en las que les resulta difícil comunicarse con grupos o en las que puede haber mucho ruido de fondo. Aislarse, dejar de ver a amigos y familiares o de participar en aficiones puede provocar soledad, depresión y problemas de salud mental.

Cuando se manifiesta cualquiera de estas afecciones físicas o psicológicas, los empleados pueden experimentar más casos de falta de comunicación, tareas que llevan más tiempo debido a malentendidos o dificultades para oír las instrucciones, y una menor participación en conversaciones espontáneas en el lugar de trabajo, lo que puede afectar a la moral. Una audición reducida puede afectar también al equilibrio, lo que puede provocar un mayor número de caídas en el lugar de trabajo.

Los CDC descubrieron que los empleados con pérdida de audición tienen más probabilidades de ser menos productivos en el trabajo y de estar subempleados o desempleados. Las personas con dificultades auditivas tienen el doble de probabilidades de estar desempleadas que las personas que oyen bien.

Por tanto, las lesiones y el estrés relacionados con el ruido deben mitigarse antes de que se produzcan o abordarse lo antes posible.


Mitigar los riesgos asociados al ruido

Las organizaciones están sujetas a normas de salud y seguridad diseñadas para proteger a los trabajadores del ruido excesivo en el lugar de trabajo. En el Reino Unido, la normativa sobre control del ruido en el trabajo (2005) establece que los empresarios deben proporcionar protección auditiva para exposiciones superiores a una media de 85 decibelios.

Los sonidos superiores a 80 decibelios requieren la realización de una evaluación de riesgos. La OSHA exige un programa de conservación de la audición cuando se produzcan sonidos medios superiores a 85 decibelios en un turno de trabajo típico de ocho horas. Estos programas incluyen exámenes auditivos, protección auditiva y formación para los empleados expuestos regularmente a ruidos fuertes. Los programas de conservación de la audición se han creado para proteger la audición, prevenir la pérdida de audición y formar a los empleados para protegerse.

Las investigaciones han demostrado que los programas de conservación de la audición pueden reducir los riesgos asociados a la exposición al ruido entre un 30% y un 60%. Los programas también han dado lugar a mayores niveles de productividad de los trabajadores y a un menor absentismo en los lugares donde existen dichos programas.

Aunque la protección auditiva interna y los protectores pueden proteger la audición, son medidas a corto plazo que deben utilizarse junto con otros controles. Para ser eficaces, los protectores auditivos deben reducir los sonidos ambientales a 80 decibelios para proteger la audición. Sin embargo, no deben reducir el sonido por debajo de 70 decibelios, ya que esto puede impedir la conciencia situacional del trabajador y su capacidad para oír y reaccionar ante señales de advertencia o instrucciones de seguridad.

Otras medidas de protección física incluyen la instalación de maquinaria poco ruidosa, el rediseño de los equipos existentes para reducir el ruido y la garantía de que los equipos se mantienen correctamente. Dispositivos y aplicaciones como la NIOSH Sound Level Meter App están diseñados para medir los niveles de ruido en el lugar de trabajo, lo que permite a los empleados operar dentro de parámetros de ruido seguros.

Desde el punto de vista operativo, junto con la educación y la formación, las políticas laborales pueden garantizar que los patrones de turnos y pausas y las «zonas tranquilas» permitan descansar lo suficiente de la exposición al ruido. El estudio NOISH mencionado anteriormente destaca la importancia de realizar pruebas periódicas de detección de marcadores fisiológicos clave como la pérdida de audición, la hipertensión arterial y la hipercolesterolemia, que eran más frecuentes entre los trabajadores expuestos al ruido.


Control de la exposición al ruido

Las organizaciones deben ser proactivas a la hora de reducir el número de incidentes derivados de la exposición al ruido. Por desgracia, a menudo las medidas se aplican cuando ya es demasiado tarde, después de que se haya producido una lesión o un daño irreparable. Esto se debe, en parte, a que las organizaciones tienen dificultades para medir con precisión el nivel y la duración de la exposición al ruido.

Existen varios instrumentos para medir los niveles personales de exposición al ruido, pero el más común es un dosímetro que lleva el personal. Sin embargo, existen dudas sobre la precisión de estas aplicaciones que funcionan con teléfonos móviles y que a menudo se guardan en los bolsillos.

Ahora, la tecnología para llevar puesta, como Bodytrak, puede ayudar a obtener una imagen más precisa del riesgo de ruido, al tiempo que protege contra la NIHL y muchos otros riesgos en el lugar de trabajo, todo ello a través de un único dispositivo integral.

La función de monitorización continua del ruido de Bodytrak utiliza un micrófono situado fuera del auricular que mide los niveles sonoros en el oído del usuario. Entre otras métricas, calcula el nivel sonoro ponderado A. Esta métrica puede indicar los niveles sonoros ambientales a los que están expuestos los usuarios cuando se desplazan entre fuentes de ruido. Los niveles sonoros medidos a lo largo de un turno pueden utilizarse para calcular la exposición individual al ruido, como la media ponderada en el tiempo (TWA) y la exposición personal diaria al ruido (LEPd).

Como Bodytrak mide los niveles sonoros ponderados A en el oído, es una indicación más fiable y precisa del ruido que otras herramientas. Medir la exposición al ruido del usuario puede ayudar a determinar el nivel de riesgo de NIHL. Al medir los niveles de ruido en el oído, Bodytrak recopila valiosos datos de exposición al ruido de la forma más cómoda y discreta posible para que los empleados puedan centrarse en lo que mejor saben hacer.

Integrada en la solución de seguridad inteligente de Bodytrak, la protección auditiva intraauricular está disponible para entornos ruidosos, proporcionando una barrera eficaz contra el ruido. Se trata del auricular Hear:Safe™ de Bodytrak. El dispositivo complementa los equipos de protección individual (EPI) existentes, como los protectores auditivos, lo que permite a los usuarios llevar ambas formas de EPI para obtener una protección adicional contra la pérdida de audición y mantener protocolos de seguridad eficaces.

Para aquellos usuarios que no necesiten protección auditiva, el auricular Hear:Thru™ de Bodytrak permite que los sonidos ambientales pasen al oído para garantizar que el usuario pueda comunicarse eficazmente y mantener el conocimiento de la situación.

A diferencia de otras soluciones de monitorización del ruido, Bodytrak también mide con precisión los marcadores fisiológicos en tiempo real. Recopila datos precisos sobre parámetros de salud, como la temperatura corporal central y la frecuencia cardiaca, para indicar la respuesta fisiológica de un empleado a los factores de estrés en el lugar de trabajo.

Si algún marcador supera los umbrales de seguridad preestablecidos, se activa una alerta que notifica al usuario (mediante indicaciones sonoras) y a los supervisores (a través de Dashboard, SMS y correo electrónico), ayudando así a prevenir rápidamente los incidentes en el lugar de trabajo. El dispositivo también puede detectar caídas, lo que es especialmente importante para quienes sufren problemas de audición y fatiga.

Los dispositivos de este tipo pueden ser una alternativa rentable a otros dispositivos de control del ruido y a las revisiones periódicas para detectar enfermedades inducidas por el ruido. Pueden sustituir las instantáneas aleatorias del estado por datos continuos y precisos en tiempo real que permitan intervenciones más rápidas y eficaces.


Conclusión

No es de extrañar que la gestión de la exposición al ruido sea crucial para muchas organizaciones de diversos sectores industriales. La evolución de la tecnología ha empoderado a los profesionales de la salud y la seguridad y ha facilitado sus funciones al ofrecer datos valiosos sobre los niveles de ruido perjudiciales y los marcadores asociados de salud y bienestar de los empleados. En particular, dispositivos como Bodytrak pueden llevarse con los EPI existentes y están equipados con otras funciones que permiten trabajar con seguridad incluso en los entornos más ruidosos.

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